Inventor Series: het brein achter de eerste netwerkcamera

Martin Gren and Carl-Axel Alm

08-06-2019

Inventor Series: het brein achter de eerste netwerkcamera

Er bestaat geen vaste formule voor succes. Maar als we succesvolle uitvindingen en innovaties onder de loep nemen, valt een aantal gemene delers op: enthousiaste, betrokken mensen met een idee, motivatie en goede timing. Dit waren ook de factoren die aan de wieg stonden van de uitvinding van de eerste Axis-netwerkcamera. Het begon allemaal met een reis naar Japan.

Naar het begin van een revolutionair idee

We gaan terug naar het begin van de jaren 90: Martin Gren, medeoprichter van Axis, was op zakenreis in Tokio om nieuwe klanten te ontmoeten. Tijdens deze reis werd de kiem gelegd voor een geweldig idee. Eén van de nieuwe klanten bleek een voorraad analoge camera's te hebben, waar hij maar niet vanaf kwam. Hij wist dat Axis had geëxperimenteerd met technologie om netwerken slimmer te maken. Hij vroeg daarom Martin of het mogelijk was de camera's aan een netwerk te koppelen. Martin Gren zag het potentieel en een idee was geboren.

Wat hij toen niet wist, was dat Axis-engineer Carl-Axel Alm al bezig was met de ontwikkeling van een prototype voor een netwerkvideoconferentiesysteem. Toen Martin met zijn nieuwe idee uit Japan terugkwam en zag waar zijn collega mee bezig was, begreep hij dat zijn idee weleens werkelijkheid zou kunnen worden. Omdat hij voor Axis weinig zakelijke kansen zag in de videoconferentie-sector, stelde hij voor om de nieuwe hardware te gebruiken om een netwerkcamera te maken.

axis-2019-carl-axel_alm_1905_1700w.jpg
Destijds duurde het 17 seconden om één frame te verwerken, vertelt Carl-Axel Alm

We hebben het dus over een netwerkvideocamera die bewakingsgegevens ontvangt en deze opgeslagen beelden doorstuurt via het internet. Let wel dat dit ontwikkelingsproces zich afspeelde in een tijd dat het wereldwijde web nog lang niet overal bekend was. Het werd vooral gebruikt door netwerk engineers en -specialisten. Het team moest het product creëren met de technologie die toen voorhanden was.

Carl-Axel denkt terug aan die tijd en vertelt: "Als je een hele aardige baas had, kreeg je misschien een modem en een 200MHz-computer tot je beschikking. Een supertraag apparaat dat er 17 seconden over deed om één frame te verwerken oftewel 3 frames per minuut. De producten die we maakten, waren afhankelijk van de technologie die we in die tijd beschikbaar hadden." Martin gaat verder: "We maakten het product omdat het kon, niet omdat we er een markt voor zagen."

Op 17 september 1996, vlak na de Olympische Spelen, konden de vruchten van al het harde werk eindelijk geplukt worden. In Atlanta werd de eerste netwerkcamera gelanceerd: 'NetEye', de AXIS 200 Network Camera.

En wie was dan de eerste klant? "We hadden een indirect bedrijfsmodel en verkochten dus niet zelf aan de klant", vertelt Martin. "Maar we kregen wel telefonische verzoeken voor technische ondersteuning en leads voor eindgebruikers. Ons eerste telefoontje was van Steve Wozniak, medeoprichter van Apple. Het bleek dat hij een flink aantal AXIS 200's in bezit had."

axis-2019-martin_gren_1905_1700w.jpg
Iedereen dacht dat we in goedkope webcams zaten en wij op de verkeerde beurs stonden, zegt Martin Gren

Bewustzijn en eerste indrukken

Belangrijke uitvindingen worden in eerste instantie vaak niet begrepen. De eerste netwerkcamera vormde hierop geen uitzondering. "Maar er waren twee momenten waarop ik besefte dat we iets bijzonders in handen hadden", zegt Martin.

"De eerste keer was tijdens ons bezoek aan de IFSEC-beurs in Engeland. Het was in het voorjaar van 1996, AXIS 200 was nog niet gelanceerd en we zagen daar dat alles nog analoog was. Of de sec